La NASA lanza este
martes el "Discovery"

   

04 de julio de 2006

Washington - La NASA hará este martes un tercer intento de lanzar el transbordador "Discovery" en una misión de 12 días de avituallamiento de la Estación Espacial Internacional (ISS), se informó oficialmente hoy.

Un portavoz de la agencia espacial dijo que la decisión fue tomada pese al descubrimiento después del segundo intento el domingo de una fisura de más de 13 centímetros de largo en la capa de espuma aislante que cubre el tanque de combustible exterior de la nave.

En una conferencia de prensa televisada, el portavoz de la NASA indicó que la nave partirá a las 18.38 GMT en una misión que además de avituallar a la ISS y llevar un nuevo tripulante al complejo espacial también tiene como objetivo probar las modificaciones que se han hecho al tanque externo.

Esas modificaciones, a un costo de 1.300 millones de dólares, incluyen un nuevo diseño del sistema de aislamiento del tanque interno, la inspección en vuelo del sistema de protección térmica, así como la capacidad de realizar una misión de rescate si fuera necesario.

"Vamos a continuar con la cuenta atrás del lanzamiento. Hay margen desde el punto de vista de la seguridad. Todo se ve bien. La estructura está indemne", señaló.


En una reunión con periodistas el portavoz de la NASA mostró fotografías de la parte que sufrió el desprendimiento y señaló que el daño es mínimo y se consideró tras una exhaustiva revisión que "es aceptable para volar".

"No hubo discrepancias con respecto a esta decisión", dijo el portavoz en referencia a manifestaciones de preocupación que se habían formulado durante los preparativos para el lanzamiento originalmente previsto para el sábado pasado.

El desprendimiento de un trozo de espuma aislante causó el desastre del transbordador "Columbia" y la muerte de sus siete tripulantes el 1 de febrero de 2003.

El problema se repitió sin consecuencias durante la misión que realizó el "Discovery" hacia la ISS en julio del año pasado.

El primer aplazamiento de la partida del "Discovery" con siete tripulantes se debió a las malas condiciones climáticas en la región del Centro Espacial Kennedy, en Cabo Cañaveral (Florida).

Esas condiciones parecían haber mejorado y la NASA anunció que existe un 60 por ciento de condiciones favorables para el lanzamiento que sería el primero de los transbordadores un 4 de julio, Día de la Independencia de EEUU.

En una inspección rutinaria, los técnicos de la NASA detectaron hoy la fisura en la espuma que cubre el tanque exterior de la nave, entre las celdas en las que se introduce el hidrógeno y el oxígeno.

La grieta causó la caída de un trozo de espuma, dijo el subdirector del programa del transbordador espacial "Discovery", John Shannon, quien agregó que el daño fue causado por la formación de hielo.

Shannon afirmó que la grieta "no habría representado peligro alguno si se hubiera producido en pleno vuelo del transbordador ya que es la mitad de grande del tamaño que hubiera sido peligroso".

Sin embargo, si los problemas de seguridad siguen agobiando al "Discovery" existe el peligro de que la flotilla de transbordadores de EEUU sea retirada y se dé un duro golpe a la construcción de la ISS que debió haber quedado terminada el año pasado, según los planes originales.

De realizarse sin problemas el lanzamiento, la tripulación, bajo el mando del coronel Steve Lindsey, realizará reparaciones en la ISS y llevará hasta el complejo espacial más de 2 toneladas de equipos y avituallamiento, así como el nuevo tripulante de la estación espacial, el astronauta alemán Thomas Reiter.

Reiter, de la Agencia Espacial Europea, se unirá al astronauta estadounidense Jeff Williams y al cosmonauta ruso Pável Vinogradov como miembro permanente de la tripulación de la Estación.
La misión deberá durar doce días, pero se ha previsto la posibilidad de prolongarla un día más para llevar a cabo una tercera caminata espacial. EFE